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  • Foto del escritorDr. Ludwing Bacon

¿Qué es la inmunoterapia?

Actualizado: 12 ago 2022

Una guía de tratamiento, efectos secundarios y resultados

La inmunoterapia se refiere a los tratamientos que utilizan el sistema inmunitario del cuerpo para combatir enfermedades. La inmunooncología se centra en los esfuerzos para utilizar el sistema inmunitario como arma contra el cáncer.


El sistema inmunitario es un conjunto de órganos, tejidos, células especializadas y sustancias que protegen al cuerpo contra infecciones y enfermedades. Si bien el sistema inmunológico a menudo puede manejar tumores muy pequeños por sí solo, ya sea destruyéndolos o evitando que crezcan, a veces puede fallar, ya sea porque un tumor crece demasiado, las células cancerosas están demasiado bien camufladas o las células tumorales son capaz de evitar un ataque del sistema inmunitario.

Existen varios tipos de inmunoterapia para el cáncer:

  • Algunos ayudan a entrenar el sistema inmunitario para que reconozca y ataque mejor las células cancerosas.

  • Otros aprovechan agentes específicos del sistema inmunitario, como los anticuerpos, para combatir el cáncer.

  • Aún otros funcionan liberando los "frenos" moleculares en el ataque del sistema inmunitario contra el cáncer.

En la última media docena de años, la inmunoterapia se ha convertido en una de las áreas más candentes de la investigación del cáncer, cambiando fundamentalmente la forma en que se trata la enfermedad en muchos pacientes y preparando el escenario para un papel aún más amplio en el tratamiento del cáncer en el futuro.

El descubrimiento clave, realizado por Gordon Freeman, PhD de Dana-Farber , y otros, fue que el ataque del sistema inmunitario contra el cáncer a menudo se queda corto porque muchas células cancerosas muestran proteínas, llamadas proteínas de punto de control inmunitario, que detienen el ataque.


Tipos de inmunoterapia

Vacunas contra el cancer


Las vacunas contra el cáncer son sustancias que se administran a las personas para prevenir el desarrollo del cáncer o para tratar los cánceres existentes mediante el fortalecimiento y la optimización de la respuesta inmunitaria del cuerpo contra los tumores.


Un ejemplo de vacuna preventiva es la que protege contra la infección por el virus del papiloma humano (VPH) , que causa el cáncer de cuello uterino y algunos otros tipos de cáncer, incluidos los cánceres de boca y garganta.


El primer cáncer terapéutico fue aprobado por la Administración de Drogas y Alimentos en 2010. Llamado Provenge , está diseñado para estimular una respuesta inmune contra el cáncer de próstata metastásico . Provenge se adapta a cada paciente individual.

Los investigadores están probando vacunas de tratamiento experimental en una variedad de cánceres, que incluyen:

  • Melanoma

  • Tumores cerebrales

  • Cáncer de mama

  • Cancer de RIÑON

  • Leucemia

Las vacunas contra el cáncer se pueden combinar con otros tipos de terapias.


Anticuerpos monoclonicos


Los anticuerpos monoclonales son copias sintéticas de proteínas de anticuerpos que existen en el sistema inmunitario. Su trabajo es identificar invasores extraños uniéndose a proteínas específicas llamadas antígenos, que salpican la superficie de las células. Después de unirse, los anticuerpos reclutan otras células y sustancias del sistema inmunitario para atacar las células extrañas.


Los investigadores pueden producir grandes cantidades de anticuerpos sintéticos idénticos (monoclonales) en el laboratorio y dárselos a los pacientes con cáncer. Los anticuerpos monoclonales se utilizan como inhibidores de puntos de control para bloquear proteínas de puntos de control como CTLA-4, PD-1 y PD-L1. Otros anticuerpos monoclonales se adhieren y bloquean los antígenos que las células cancerosas usan para crecer y propagarse.

En los agentes conocidos como fármacos conjugados, los anticuerpos monoclonales se unen a los fármacos de quimioterapia. Esto permite que el anticuerpo transporte el agente quimioterapéutico directamente a las células cancerosas, lo que maximiza la eficacia de la quimioterapia.


Terapia de células T con CAR


Otra entrada emocionante en el mundo de la inmunoterapia, conocida como terapia de células T con CAR , ha tenido un éxito temprano en algunos tipos de cáncer de la sangre y se está probando en ensayos con otros tipos de cáncer difíciles de tratar.


CAR significa receptor de antígeno quimérico. Las células CAR T son células T extraídas de la sangre del paciente y “entrenadas” en el laboratorio para reconocer y destruir células tumorales; luego se devuelven al paciente como asesinos contra el cáncer sobrealimentados. Los productos CAR T han sido aprobados por la FDA para algunas formas de linfoma y leucemia . Ahora se están probando en otros tipos de cáncer de la sangre y en algunos tumores sólidos.


Inhibidores de puntos de control


Los medicamentos conocidos como inhibidores del punto de control inmunitario evitan que las células tumorales envíen un mensaje de "retirada" a los atacantes del sistema inmunitario y han tenido un éxito sorprendente en muchos tipos de cáncer.


Linfoma de Hodgkin

En el linfoma de Hodgkin (HL), por ejemplo, un ensayo clínico dirigido por Margaret Shipp, MD de Dana-Farber , y Philippe Armand, MD, PhD , encontró que el inhibidor de puntos de control nivolumab llevó la enfermedad a una remisión total o parcial en el 69 por ciento de los pacientes. , todos los cuales tenían formas resistentes a los medicamentos de la enfermedad. Los hallazgos llevaron a la Administración de Alimentos y Medicamentos a aprobar el fármaco para pacientes con HL clásico que ha regresado o progresado después de un trasplante de células madre .


Melanoma

Los ensayos clínicos dirigidos por F. Stephen Hodi, MD de Dana-Farber , mostraron que el inhibidor del punto de control ipilimumab podría retrasar el melanoma avanzado en un número significativo de pacientes y prolongar su supervivencia. El ensayo marcó la primera vez que un fármaco, cualquier fármaco, mejoraba las tasas de supervivencia de los pacientes con melanoma avanzado.

Los inhibidores de puntos de control se han mostrado excepcionalmente prometedores en estudios de laboratorio y ensayos clínicos que involucran:

  • Glioblastoma cáncer cerebral

  • Cancer de RIÑON

  • Cáncer de pulmón

  • Cáncer de vejiga

  • Otros tumores malignos

Uno de los aspectos más emocionantes de los medicamentos inhibidores de puntos de control es que, aunque tienden a funcionar en un porcentaje relativamente pequeño de pacientes con ciertos tipos de cáncer, cuando funcionan , sus efectos suelen ser duraderos. La mayoría de los pacientes que se beneficiaron de ipilimumab en el ensayo de melanoma avanzado están vivos hoy.


Terapia de combinación


Ensayos recientes han demostrado que la combinación de inhibidores de puntos de control con otros medicamentos puede producir resultados impresionantes, particularmente en tipos de cáncer que no responden a los inhibidores de puntos de control solos. Un ensayo dirigido por Dana-Farber encontró que la combinación de un inhibidor de puntos de control con un fármaco conocido como inhibidor de PARP fue significativamente más eficaz que cualquiera de los dos fármacos solos en mujeres con cáncer de ovario difícil de tratar.


Posibles efectos secundarios


Como prácticamente todas las terapias contra el cáncer, las inmunoterapias tienen el potencial de efectos secundarios. Dichos efectos varían según el tipo de cáncer que tenga el paciente, qué tan avanzado esté, el tipo y la dosis de inmunoterapia utilizada. Los efectos secundarios más comunes son reacciones en la piel en el sitio de la aguja:

  • Dolor

  • Hinchazón

  • Dolor

  • picazón

  • Sarpullido

Algunos pacientes experimentan síntomas similares a los de la gripe, como:

  • Fiebre

  • Escalofríos

  • Debilidad

  • Mareo

  • Náuseas o vómitos

  • Dolores musculares o articulares

  • Fatiga

  • Dolor de cabeza

  • Cambios en la presión arterial

Otros efectos pueden incluir:

  • Hinchazón y aumento de peso por retención de líquidos

  • Palpitaciones del corazón

  • Congestión nasal

  • Diarrea

  • Riesgo de infección

  • Inflamación de órganos

Algunos de estos síntomas se producen cuando el sistema inmunitario, movilizado para luchar contra el cáncer, ataca por error al tejido sano y normal.

La mayoría de los efectos secundarios relacionados con la inmunoterapia aparecen en las primeras semanas o meses de tratamiento. Con el manejo adecuado, generalmente disminuyen o desaparecen en unas pocas semanas.


La investigación actual


Un enfoque importante de la investigación actual consiste en encontrar formas de hacer que los tumores sean inmunológicamente "calientes" o más propensos a provocar un ataque del sistema inmunitario contra el cáncer. Los tumores "calientes" tienden a tener una gran cantidad de mutaciones u otras anomalías genéticas que atraen células T al sitio del cáncer.


Sin embargo, con demasiada frecuencia, estas células T se ven obstaculizadas por proteínas de punto de control como PD-L1 o CTLA4. Al combinar terapias que hacen que los tumores se “calienten” con medicamentos que bloquean las proteínas de los puntos de control, los investigadores esperan generar un ataque más potente y preciso contra el cáncer.


Los investigadores están explorando varias de estas combinaciones. En un ensayo clínico, Hodi inyectó un tipo específico de virus del herpes humano directamente en los tumores de 21 pacientes con melanoma avanzado. Luego, los pacientes recibieron el inhibidor de puntos de control pembrolizumab. La terapia de dos partes redujo los tumores en un notable 62 por ciento de los pacientes. Otros estudios han demostrado que la radioterapia puede fortalecer las respuestas inmunitarias desencadenadas por los inhibidores de puntos de control.


Otro enfoque fue probado por Catherine Wu, MD, y Patrick Ott, MD, PhD de Dana-Farber , en un ensayo clínico de seis pacientes. Los pacientes recibieron la vacuna NeoVax , que se crea utilizando piezas de proteínas relacionadas con el cáncer de los tumores de melanoma de los pacientes. Cuando se inyectó a los pacientes, la vacuna estimuló las respuestas de las células T. Cuatro de los seis pacientes no tuvieron recurrencia del cáncer en una mediana de 25 meses. Los dos que tuvieron recurrencias fueron tratados con pembrolizumab y el cáncer desapareció por completo.


Otros investigadores de Dana-Farber han utilizado nanopartículas para administrar fármacos inmunoestimulantes en tumores con precisión milimétrica. Los científicos también han descubierto que las células bajo estrés pueden crear cambios en su entorno inmediato, su microambiente, que previenen la invasión de tumores por parte de las células T.


Silenciar este proceso en las células dendríticas relacionadas con el cáncer de ovario las reprogramó en células inmunoactivadoras.


Los investigadores reconocen cada vez más que los medicamentos diseñados para incapacitar a las células cancerosas desde el interior también pueden desencadenar una respuesta inmunitaria que las amenaza desde el exterior. Un estudio dirigido por David Weinstock, MD de Dana-Farber , encontró que grandes dosis del medicamento de quimioterapia ciclofosfamida no solo matan las células cancerosas directamente, sino que también estimulan un ataque inmunitario contra ellas.


Además, los investigadores de Dana-Farber han demostrado que los medicamentos conocidos como inhibidores de CDK4/6 , que socavan las células cancerosas al detener su división, también pueden desencadenar un ataque inmunológico en las células. Y los científicos dirigidos por Geoffrey Shapiro, MD de Dana-Farber , demostraron recientemente que los medicamentos dirigidos conocidos como inhibidores de PARP, que dificultan la capacidad de las células cancerosas para reparar el daño a su ADN, también pueden incitar una respuesta del sistema inmunitario al cáncer.


Acerca del médico revisor

El Dr. Hodi es el Director del Centro de Melanoma y el Centro de Inmuno-Oncología en el Centro de Cáncer Dana-Farber/Brigham and Women's y Profesor de Medicina en la Facultad de Medicina de Harvard. Recibió su título de médico en la Facultad de Medicina de la Universidad de Cornell en 1992. El Dr. Hodi completó su formación posdoctoral en Medicina Interna en el Hospital de la Universidad de Pensilvania y en Oncología Médica en el Instituto Oncológico Dana-Farber, donde se unió a la facultad en 1995. Su investigación se centra en la terapia génica, el desarrollo de terapias inmunitarias y, primero, en estudios en humanos para el melanoma maligno. El Dr. Hodi es miembro de la Red Nacional Integral del Cáncer, la Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica, el Comité de Melanoma del Grupo Cooperativo de Oncología del Este, la Sociedad Internacional para la Terapia Biológica del cáncer,

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